Nuevo tractor retrofit paquete elimina la necesidad de conductor

Autonomous Tractor Corporation, fabricante del tractor Concept Spirit, muestra un paquete de reacondicionamiento que hará funcionar los tractores usados.

Mientras empresas como Audi, BMW, Ford y Google anuncian sus planes de comercializar automóviles eléctricos de conducción automática, una firma de tecnología en Dakota del Norte ya está comercializando la tecnología, sólo en una plataforma diseñada para tractores.

A principios de este mes, en la conferencia de invierno de Family Farms Group en Nashville, Autonomous Tractor Corporation mostró un tractor de unidad eléctrica listo para un sistema autónomo de navegación y seguridad llamado AutoDrive. Está diseñado como un equipo de adaptación para tractores usados, dotándolo de un accionamiento electromecánico.
El presidente ejecutivo de la compañía, Kraig Schulz, dijo que es el único paquete en el mercado que proporcionará una operación verdaderamente autónoma, una distinción que él dice merece la pena, ya que otros sistemas requieren algún nivel de asistencia al conductor.

"Es un gran paso entre 'autosteer', que todavía requiere un conductor para estar en la cabina, y 'autodrive', que no requiere conductor", dice Schulz. "El cerebro humano sigue siendo el mejor superordenador que el mundo tiene ahora, y debe reemplazarlo con algo que sea lo suficientemente y fiablemente capaz de tomar las mismas decisiones que un conductor haría".


Diseño inteligente.

AutoDrive está diseñado para hacer precisamente eso, dice Schulz. El sistema utiliza láseres y señales de radio, llamados Sistema de Navegación por Radio Láser (LRNS), para guiar al tractor por un campo. El GPS se utiliza solamente como copia de seguridad debido al riesgo de "deriva", señales perdidas, y el potencial de hacking debido a la falta de cifrado, dice Schulz.

Las acciones se hacen con la ayuda de software de inteligencia artificial, que el operador entrena cómo realizar las tareas requeridas.

Los cerebros del sistema están contenidos en dos pequeñas cúpulas colocadas en la parte superior del tractor. Ellos son lo que la casa ATC propiedad AI software, que es responsable de pensar, conducir y operar con seguridad.

"Cuando se reemplaza al conductor, hay que pensar en reemplazar todo lo que maneja el conductor, y eso significa seguridad, motor, transmisión, neumáticos, implementación, rendimiento, dirección y velocidad", dice Terry Anderson, vicepresidente de diseño de sistemas ATC. "Para ello, necesita información completa, precisa, confiable y en tiempo real en muchas y muchas funciones".

No se requiere ningún operador a bordo. Pero él o ella puede ver el estado del sistema de forma remota en un teléfono inteligente o portátil y hacer una anulación si es necesario en cualquier momento.

Seguridad primero.
Con cualquier sistema autónomo, la seguridad es siempre la preocupación principal. ATC dice que ha hecho un sistema que es a prueba de fallos debido a todas las copias de seguridad que señalan al tractor para detener si algo va mal. Los sensores de sonar proporcionan una vista de 360 ​​grados alrededor del vehículo y señalan a las ruedas para detenerse si se detecta un obstáculo.

"Toda la información se deriva en el campo y en el tractor, no por satélites y computadoras a miles de kilómetros de distancia", dice Anderson. "Es un sistema terrestre, en tiempo real que valida de forma independiente las entradas clave, como el estado del equipo, la ubicación, la dirección y la velocidad. Si la información no está de acuerdo, el sistema simplemente se detendrá y descubrirá o avisará al agricultor en su teléfono celular de que algo está mal ".

Entonces, ¿por qué quieres un tractor autónomo? Anderson dice que la tecnología reduce la necesidad de mano de obra, que puede ser escasa debido al nivel de habilidad que se requiere para operar maquinaria sofisticada de hoy. Y, debido a todas las copias de seguridad que están monitoreando el sistema, el tractor puede operar de manera más segura y confiable por sí mismo que lo puede hacer con un operador humano, que puede distraerse.

Controles de implementos agrícolas.

Las cúpulas también contienen el software que controla el implemento. Un paquete separado, denominado kit de gestión de implementos, contiene todos los sensores y hardware necesarios para que el implemento y el tractor se comuniquen.

"AutoDrive controla y detecta el implemento para asegurarse de que las tareas que usted ha entrenado para hacer realmente se hacen", dice Schulz.

El software le dice al implemento qué hacer y los sensores del implemento comunican cómo se está ejecutando. Por ejemplo, la altura y la tensión se miden y monitorean, y si se detecta un problema, los sensores indican que el tractor se apague.

Los sensores del implemento y los cables de conexión se venden como un kit junto con las válvulas hidráulicas y los actuadores mecánicos que hacen que el equipo funcione. ATC ha diseñado el primero de estos kits de implementos para labranza.

"Cada implemento requiere una colocación diferente de los sensores", dice Schulz. "Así que les ofreceremos primero el equipo de labranza. Empacadoras y plantadores vendrán más tarde. "

Se requiere transmisión eléctrica.
Para que AutoDrive funcione, los tractores deben estar equipados con un drivetrain eléctrico llamado eDrive. Tener un drivetrain eléctrico permite que las funciones sean controladas electrónicamente por el software de AI. ATC vende el drivetrain eléctrico como paquete llamado eDrive, que usted puede leer alrededor aquí.

El precio del paquete eDrive es de alrededor de $ 500 / hp. "Eso es aproximadamente la mitad de lo que gastarías en un nuevo tractor, que cuesta alrededor de $ 1.000 / hp, e incluso menos que el mantenimiento de un tractor más viejo en el transcurso de cinco a diez años", dice Schulz.

La instalación tarda de dos a tres semanas. El ATC trabajará con agricultores y comerciantes, que hacen la instalación y el servicio por su cuenta.

En la pantalla.

FamilyFarms Group, que es propiedad de sus agricultores miembros y con sede cerca de St. Louis, compró el primero de los paquetes de transmisión electrónica del ATC en octubre pasado (ver enlace).

Schulz viajó a la conferencia de invierno del grupo en Nashville la semana pasada para mostrar un John Deere 8760 que había sido equipado con un drivetrain eléctrico. AutoDrive se instalará cuando esté disponible a finales de este año para automatizar la operación.

Este tractor retrofit es un proyecto de I + D de FamilyFarms. Allen Lash, CEO de FamilyFarms Group, dijo que hay cuatro fases de esta iniciativa autónoma: 1. Electromecánica - Actual 2. Orientación - Verano 2016. 3. Autónoma - 2017. 4. Implementar el control a mediados de 2017.